Ikke rask eller rasende: Ridning i Fords egenbil

Anonim

DEARBORN, Mich. - Etter en 10-minutters tur på baksiden av en selvdrevet Ford Fusion-hybrid på en løkke rundt selskapets forskningsparkus følte jeg seg tryggere enn om jeg hadde kjørt meg selv.

Det påminnet meg litt av min første vellykkede førertest ved 16 år. Stopp litt lenger. Vent til fotgjengeren krysser krysset helt. Husk at instruktøren kan ta noe verdifullt bort.

Dette var motsatt av min tur med NASCAR-legenden Bill Elliott på Road Atlanta tilbake på 1990-tallet.

"Vi følger fartsgrensen (i dette tilfellet 25 miles i timen). Vi kjører ved lovens brev, " sa Schuyler Cohn, en av to Ford autonome kjøretøyingeniører som tjente som medreisende. "Vi skal stoppe for fotgjengere på tvers, kanskje litt lengre enn de fleste ville."

Ford har i dag 10 av disse kjøretøyene og 20 mer er i produksjon, sier Randy Visintainer, Ford direktør for autonome kjøretøy. I 2018 vil Ford-ansatte kunne bruke dem til å få Fords spredte campus.

Hvis du søker en rask og rasende opplevelse, er denne teknologien ikke for deg.

Men Ford har tilstrekkelig raffinert sin lille flåte av selvkjørende fusjonshybrider slik at en internasjonal mediegruppe kan teste den på en bestemt rute. Bilprodusenten har lovet å levere et helt autonomt kjøretøy - ikke ratt, gass- eller bremsepedal - til en delingstjeneste innen 2021.

Som Ford og andre bilprodusenter innrømmer, er denne teknologien rettet mot en svært forskjellig kundesammensetning enn de som har kjøpt fem generasjoner Mustang eller plassert den tidligste bestillingen for GT ultra sportscar.

"Hvorfor gjør vi dette? Forbruker holdninger og deres prioriteringer med hensyn til kjøretøy og transport endrer seg, sier Ford CEO Mark Fields. "Verden har flyttet fra å eie biler til å eie og dele dem. Dette fører oss til å revurdere hele vår forretningsmodell. "

De selvkjørende Fusions har fortsatt ratt, gass- og bremsepedaler. Ford-ingeniør Jakob Hoellerbauer satt bak rattet og kunne ha tatt kontroll hvis det var nødvendig.

Likevel er det lett å se dem fra utsiden. De har alle en forkledning som ser litt ut som en sykkelbærer på taket. Innenfor denne enheten er montert fire hurtigroterende sylindere om størrelsen på en 20-ounce aluminiums bruskanne. Det er de Lidar-modulene som avgir lysstråler med svimlende hastighet for å fange alle detaljer i miljøet innen ca 100 meter fra kjøretøyet.

Det landskapet har allerede blitt kartlagt i tre dimensjoner ned til en centimeterdefinisjon av hvert stoppskilt, parkert bil eller fortau.

Velodyne, Lidar-leverandøren der Ford har investert 150 millioner dollar, er nær å frigjøre neste generasjon som vil gjøre de roterende sylinderene mindre og enklere å pakke.

I tillegg til de spinnende sylindere er små kameraer montert på støtfangere og sidespeil samt kort og lang rekkevidde radar.

Mens teknologien kan "lære" kjøretøyet å holde seg innenfor kjørefelt, stoppe ved trafikklys og stoppe lysene, og oppdage fotgjengere, sykler og til og med kjæledyr eller andre dyr, kan den ennå ikke gjenkjenne håndbølgene, hodetelefonene og andre mellommenneskelige ikke-verbal kommunikasjon som drivere bruker for å unngå fender benders ved kryss. I det minste ikke ennå.

Jim McBride, Fords tekniske leder for autonome biler, sa at laget hans også har kartlagt ruter fra Ford World Headquarters langs I-94 til Metro Airport. Det krever at du programmerer kjøretøyet på en annen måte.

"Med motorveier har du ikke mange kryssende gater, fotgjengere eller biler, " sa McBride. "Men den kinetiske energien er veldig høy. Det skjer veldig fort. Du må føle videre og planlegge for raskere reaksjonstider.

"I et bymiljø trenger du ikke å føle så langt, men så er det mye rot. Fotgjengere og biler og ubeskyttede sving og oppkjøringer. Du handler høyere kinetisk energi for mer kompleksitet."

Deretter er det utfordringen å få sensorer og lysstråler til å tydelig lese veien i snø, is og til og med kraftig regn.

Å finne ut hvordan man bygger disse kjøretøyene i et konvensjonelt monteringsanlegg er enda en oppgave før McBride og Visintainer. Nå er disse få forskningsfusjoner håndbygget i Dearborn, men det er ekstremt dyrt. Husk at disse bilene i utgangspunktet vil bli solgt eller leid til ri-hagende selskaper som ennå ikke er lønnsomme.

Men teknologien har utviklet seg sterkt i løpet av det siste året. De store aktørene i bilindustrien og Silicon Valley har allerede betalt milliarder dollar. Uber lanserer noen helt autonome biler i Pittsburgh-tjenesten denne måneden.